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彌勒佛又稱「布袋和尚」、「彌勒菩薩」、「彌勒」,俗姓阿逸多,意思是無能勝,
為三世佛之一:過去佛燃燈佛、現在佛釋迦牟尼、未來佛彌勒佛。
農曆正月初一是彌勒佛誕辰。
因為他擅長修慈悲心,常入慈定,故名慈氏。
後來成為釋迦牟尼佛的弟子,但他卻先於釋迦入滅。
入滅後到兜率天內院做「補處菩薩」,即未來佛。
兜率天是彌勒的樂園,這裡的一晝夜,相當於人間四百年,此天有內外兩院,外院是
諸佛的公園,內院是彌勒寄居的淨土。彌勒淨土之所以殊勝,是因為它不像其它的佛
國淨土,距離我們的娑婆世界很遠。
兜率淨土在欲界,發願往生的人,不一定出家,不必一心不亂,只要受持五戒,常常
參加八關齋戒,作福行善,就可以往生了。
而補處就是「候補佛修息所」的意思。釋迦牟尼佛的母親摩耶夫人死後即往生於此。
彌勒菩薩既然是釋迦的接班人,為了做好準備,當然要住在「候補佛修息所」。釋迦
牟尼佛曾預言,說他要在兜率天住四千年(人間五十六億七千年),然後下生補登佛
位。
彌勒佛出生於印度波羅奈國,跟隨舅父阿波離申修行。後來親近佛陀,佛陀為之授
記,將來在龍華樹下三會度眾,成為末世眾生美好的希望。彌勒的修行有一特色:
「不修禪定,不斷煩惱。」他發願在世間常行布施,給人慈悲,重視持戒,內觀智
慧,不急於像小乘人一樣只求自我的了生脫死。
《彌勒上生經》、《彌勒下生經》、《彌勒大乘佛經》是為彌勒三部經。
《彌勒上生經》主要講彌勒上生兜率天的事蹟,在兜率內院說法的情況。
《彌勒下生經》主要敘述在未來世,彌勒菩薩將從兜率天生,再次降生我們這個世
界,然後成道說法度眾。
民間傳說彌勒佛於五代時下凡投胎至明州(今浙江)奉化縣,生時滿屋紅光,但母親
因難產而死,父親抱著他失聲痛哭。金山寺住持法明禪師,是阿羅漢轉世,這天正在
佛堂坐禪,忽然心緒大亂,難以入定,就信走出寺散心。經過一戶人家,忽然傳出一
陣哭聲,他連忙入門察看,知道這嬰兒來歷不凡,於是徵得父親同意將孩子抱回寺院
撫養。長大後收他為徒,賜法號「契此」。
廟宇供奉的大肚彌勒,并非是佛教三世佛中的未來佛彌勒,而是布袋和尚──契此。
契此長得矮胖,肚子奇大,且行為怪異,天要下雨的時候便預先穿濕布鞋,天晴時則
穿木屐,常用竹杖挑著大布袋在街上化緣,凡所需的用品都裝於布袋內,因為出門經
常布袋不離身,所以人稱「布袋和尚」。
後梁貞明三年,當端坐在獄林寺盤石上示寂時,說道:「彌勒真彌勒,分身千百億,
時時示時人,時人不自識。」因此布袋和尚被世人信仰為彌勒佛的化身。一直到現
代,中國、日本、韓國各地,不論禪門,都安置形似布袋和尚的坐像,普遍被稱為彌
勒菩薩。許多供奉彌勒菩薩的寺院,常有對聯寫著:「大肚能容,容卻人間多少事;
笑口常開,笑盡天下古金愁。」
據明代朱國楨《涌幢小品》卷十八所載:「布袋和尚,唐僧,閩人。或問年幾何,
曰:此袋與虛空齊年。化後,復見於東陽。」
相傳布袋和尚常常高歌:「只個心心心是佛,十方世界最靈物,縱橫妙用可憐生,一
切不如心真實。」「萬法何殊心何異,何勞更用尋經義。」
這位「冒牌」的彌勒佛,千百年來取代了佛教中正統的彌勒佛而名揚四海,婦孺皆
知。而佛教中真正的彌勒倒鮮為人知。
「正統」的彌勒造像,身著菩薩裝,常戴天冠,又稱天冠彌勒。
民間認為,彌勒佛為兜率天淨世界之主,其形象有三十二相,變化多端,除了布袋和
尚外,其他形象世人皆不識。而民間亦喜歡彌勒佛喜氣洋洋,笑口常開,肥頭耷耳,
袒胸露腹,手掐串珠,箕踞而坐,大肚滾圓的形象。