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虎爺,是中國民間信仰的一種神祇,是虎神,最早是山神、土地神或城隍爺的座騎,
後來演變成諸神的座騎,並有守護地區、村莊、城市與廟境之功能。
來源
俗話說:土地神轄山中虎。古人認為虎受土地之神所管,而被山神、土地神、城隍爺
等神收伏的老虎,具有神力,不但不會傷害人類、牲畜,且會保護人類,故人多尊稱
其為虎爺,虔誠奉祀。
其他
許多神明的座騎亦是虎,但與此處的虎爺不同,時遭混淆。
瑤池金母乘虎出遊。 
張道陵天師騎虎入山。 
保生大帝醫治虎喉,因而伏虎。 
玄壇真君座騎亦為虎。 
祭祀方式
一般多將之供奉於神桌底下,以雞蛋及簡單的肉類加以奉祀。唯獨新港奉天宮將之奉
於神桌之上。而新港奉天宮的虎爺相傳甚為靈驗,有句諺語「北港媽祖,新港老虎」
即在說明,北港媽祖很靈驗,而新港則以虎爺聞名。
虎爺「喫炮」
「喫炮(吃炮)」為臺灣廟會中常見的炸轎儀式。在雲林縣北港鎮每年的農曆三月十
九、二十日都會舉行迎媽祖的繞境活動,在活動過程中信徒會在神轎底下燃放大量的
鞭炮,以恭迎媽祖神轎的到來,並感謝媽祖的庇祐讓信徒平安順遂,生意興榮,賺大
錢,民眾相信鞭炮放的越多來年的運氣就會越好,所以在這兩天的繞境出巡中,光是
燃放掉鞭炮的費用就高達數千萬元之多,讓人嘆為觀止。 近來,因燃放的放式不同
而有,踩炮,?炮,炮網等等,但都統稱吃炮,吃炮一詞由此而來。
虎爺的「喫炮」習俗當以雲林縣北港朝天宮虎爺將軍最盛。北港朝天宮虎爺會根據
1933年日人相良吉哉所著《台南州祠廟名鑑》記載:「虎爺會舊名虎爺公會,主祀神
為一虎、二虎、三虎,會員五十三人,創立於1694年。」北港俗語:「暗街仔暗眠
摸,溪仔底虎爺公」即意指傳統虎爺信仰區域在溪仔底(今北港鎮博愛路,於民主路
和中正路之間的路段),故溪仔底自古又被稱為「虎爺街」。現在的虎爺會是由陳光
男、顏錦河二人重組,會員有227人,另有高雄分會及台北分會兩大分會,皆由三擲杯
求得虎爺認可而成立的分會。
農曆六月六日為虎爺聖誕日。北港朝天宮虎爺爐主之下,有四個腳仔,朱公爐,虎爺
爐,同為四腳爐。本會朱公金身與大虎、二虎放在爐主家,三虎放在會長家。昔虎爺
轎過去會上下搖動,今規定不可。虎爺是北港媽祖出巡中最會「喫炮」的神轎,在濃
煙漫天、轟隆作響的場景中,「虎爺轎」屹立不搖,轎夫無畏無懼的神采,讓群眾懾
服。其虎爺轎的造型與日本神轎相似,步伐也有日本味。每年北港媽祖遶境時,扛虎
爺神轎者須學會「踏腳步」,因為若腳步不協調即會翻轎。神轎是由打鼓和拿扇子的
人指揮,抬轎者皆為全國各地主動來北港參與之信徒,其中大部份為原籍北港的外移
人口,因以前曾抬過虎爺轎,故經驗老到,每年到了農曆三月十八日就會主動回北
港,並尋得虎爺轎停放的地方(即會長家),便可領到轎班衣。抬轎者大約有三分之
二非會員,而會員也對抬轎者大多不相識,完全由老手帶領有興趣的新手參加。虎爺
轎班穿著黃色虎紋衣,頭綁黃布條,在遶境行列中,虎虎生風的抬轎方式,在熊熊的
炮火中威風凜凜的英姿,令人敬畏著迷,虎爺的抬轎方式及喫炮的特質,幾十年來也
傳播到外地,成為臺灣各地虎爺轎班的範本。除了農曆三月十九北「北港迎媽祖」
外,每年農曆正月十五上元遶境,虎爺也會出轎參與遶境,後改為虎年元宵節才會出
轎,抬轎者大都為高中生以上、二十幾歲的年輕人居多。
1983年農曆三月十九日晚上,傳出朝天宮內之「八角琉璃長明燈」香火無故熄滅,緊
接著就發生虎爺轎在北港鎮民主路「玉時軒」商店前遭遇土製炸彈之難,當時虎爺轎
解體,三尊虎爺均有受損,抬轎者多人送醫急救,當時三虎神像還「飛」到屋頂上,
於是當年虎爺會停止遶境活動。隔年(1984年)就在農曆三月二十日入廟時分,六媽亦
遭土製炸彈之殃,虎爺臨身起乩,模樣像老虎般,走起路來虎虎生風,停止時也會捋
虎鬍鬚,檢查著每一堆虎爺轎要吃的鞭炮,有時興奮之際,也會要求喫炮由祂獨自蹲
在一大堆的鞭炮上將其燃放,看過的人莫不嘆為觀止,接連稱呼「勇喔!」,該事件
也被戲稱「虎爺嘛驚炸彈」。
今北港鎮的虎爺在每年農曆三月十九、二十日跟隨北港朝天宮媽祖出巡,虎爺「喫
炮」成為了觀光客或愛好刺激的民眾不可不看的重頭戲。在2007、2008兩年的廟會
中,虎爺神轎接連在北港圓環喫炮,每一晚皆享受了36次的炮堆轟炸洗禮,其炮堆高
度宛如一座座「小炮山」,可說創了虎爺喫炮以來最多次紀錄。各地的虎爺會或有供
奉虎爺的廟宇,近年來也開始效法北港虎爺的喫炮方式,並自成一格,但北港虎爺的
精神及特有步法始終無法承習。也因鞭炮燃放方式不同而衍生出了多種喫炮方式,欲
欣賞虎爺喫炮的強大威力,可於每年農曆三月十九、二十日前往雲林縣北港鎮,參與
「北港迎媽祖」之盛事。
近年新港奉天宮的虎爺隨媽祖出巡遶境時,也會進行所謂虎爺「喫炮」,就是「炸虎
爺轎」的祈福儀式。在準備炸轎的時候,一人持扇領隊,其餘抬轎者多頭戴帽子,身
著厚衣、以S型的「七星步」步法蛇行前進,此刻廟方、信徒皆會高喊「虎爺喫炮」
之類的口號,然後炮炸虎爺神轎。台北縣每年的大祭典--新莊大眾廟大眾爺生日(俗
曰「新莊大拜拜」),虎爺出巡新莊大拜拜,準備「喫炮(炸轎)」時,信徒也會高
呼「虎爺」威之。
信仰功能
土地神等諸神的座騎。 
廟會、慶典時的前導、開路之神。 
鎮守廟宇城村,驅逐邪魔精怪。 
保護兒童,許多地區會要求小孩以虎爺為義父。 
能招錢財,俗言「虎爺咬錢來」,相信虎爺具有財神的能力。 
有醫療能力,能治療臉頰腫脹的腮腺炎。腮腺炎俗稱「豬頭皮」,人稱虎能食豬,故
可治之。一般是以紙錢抹過虎爺塑像之口,再抹過患部。也有請乩童召請虎爺後,以
硃砂筆在患部上書寫「虎」字等。