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媽祖是以中國東南沿海為中心的海神信仰,又稱天上聖母、天后、天后娘娘、天妃、
天妃娘娘、湄洲娘媽等。
媽祖的兩大部將,是為媽祖察、聽世情的千里眼與順風耳。
相傳媽祖俗姓林,出生於宋朝(或曰五代末年)福建省興化軍莆田縣湄洲島,一出生
則不哭不鬧,因而取名為默,小名默娘,因此又稱林默娘。自北宋開始受人建廟膜
拜,經清朝康熙皇帝冊封為天上聖母,將媽祖神格化,逐漸傳播到福建、浙江、廣東
等沿海省份,並向臺灣、琉球、日本 、東南亞(如泰國、馬來西亞、新加坡、越
南)等地傳布。
在明朝永樂年間鄭和下西洋時期,是媽祖信仰向海外傳播的一個高峰。此外,隨著大
量而不間斷的華人海外移民活動,媽祖信仰的傳播範圍更廣、更深,各地華埠(尤其
是沿海地區)多可見媽祖廟的蹤影,譬如日本長崎、橫濱的媽祖廟、澳門媽閣廟、馬
來西亞吉隆玻天后宮、菲律賓隆天宮。乃至於歐洲和美洲也開始有了媽祖廟。
媽祖的影響力由福建湄洲傳播開來,歷經千百年,對於華人沿海文化產生重大的影
響,被學者們稱為媽祖文化。
信仰源起
媽祖的生卒年與家世,史料中有多種傳說:
現存關於媽祖最早的文獻,是南宋廖鵬飛於紹興廿年(1150年)所寫的〈聖墩祖廟重
建順濟廟記〉,謂:「世傳通天神女也。姓林氏,湄洲嶼人。初以巫祝為事,能預知
人禍福……」據此,媽祖生前是一個女巫。文中並提到:宣和五年(1123年),「給
事中路允迪出使高麗,道東海。值風浪震盪,舳艫相衝者八,而覆溺者七。獨公所乘
舟,有女神登檣竿為旋舞狀,俄獲安濟……」船員說這是湄州女神顯靈,於是路允迪
返國後上奏朝廷請封,詔賜順濟廟額。 
南宋李丑父《靈惠妃廟記》:「妃林氏,生於莆之海上湄洲」。 
南宋李俊甫《莆陽比事》「湄洲神女林氏,生而靈異」。 
(明)張燮《東西洋考 》「天妃世居莆之湄洲嶼,五代閩王林願之第六女,母王
氏。妃生於宋元祐八年三月二十三日。始生而變紫,有祥光,異香。幼時通悟秘法,
預談休咎無不奇中。雍熙四年二十九日升化。」 
(明)嚴從簡《殊域周咨錄》:「按天妃,莆田林氏都巡之季女。幼契玄機,預知禍
福。宋元祐間遂有顯應,立祠於州里」。 
(清)楊俊《湄州嶼志略》:「湄州在大海中。林氏林女,今號天妃者生於其上」。 
(清)《長樂縣誌》:「相傳天后姓林,為莆田都巡簡孚之女,生於五代之末,少而
能知人禍福。室處三十載而卒。航海遇風禱之,累著靈驗」。 
《莆田九牧林氏族譜》則記載媽祖是晉安郡王林祿的第二十二世孫女。 
從南宋到清代,絕大多數史料公認天妃姓林,生於湄州嶼,自幼有異能。具體生日,
雖只見於《東西洋考》,但早被全世界媽祖信徒奉為媽祖生辰,舉行慶典。
學者研究指出,媽祖是從閩越地區的巫覡信仰演化而來,在發展過程中吸收了其他民
間信仰(千里眼順風耳)。隨著影響力的擴大,又納入儒家、佛教和道教的因素,最
後逐漸從諸多海神中脫穎而出,成為中國海神的代表。
歷代褒封
從宋徽宗到清咸豐皇帝為止,媽祖受各代皇帝褒封多次,由「夫人」、「妃」、「天
妃」、「天后」,直至「天上聖母」。
宋朝
宣和五年1123年,宋徽宗賜「順濟廟額」
紹興二十六年1156年,宋高宗封「靈惠夫人」
紹興三十年1160年,宋高宗加封「靈惠昭應夫人」
乾道二年1166年,「靈惠昭應崇福夫人」
淳熙十二年1184年,宋孝宗封「靈慈昭應崇福善利夫人」
紹熙三年1192年,宋光宗詔封「靈惠妃」
慶元四年1198年,宋寧宗封「慈惠夫人」
嘉定元年1208年,封「顯衛」
嘉定十年1217年,「靈惠助順顯衛英烈妃」
嘉熙三年1239年,「靈惠助順嘉應英烈妃」
寶祐二年1254年,「靈惠助順嘉應英烈協正妃」
寶祐四年1256年,「靈惠協正嘉應慈濟妃」
開慶元年1259年,宋理宗封「顯濟妃」
景定三年1262年,「靈惠顯濟嘉應善慶妃」
元朝 
至元十五年1278年,「護國明著靈惠協正善慶顯濟天妃」
至元十八年1281年,元世祖封「護國明著天妃」
至元二十六年1289年,世祖封「護國顯佑明著天妃」
大德三年1299年,元成宗 封「輔聖庇民明著天妃」
延佑元年1214年,元仁宗加封「護國庇民廣濟明著天妃」
天曆二年1329年,元文宗封「護國庇民廣濟福惠明著天妃」
至正十四年1354年,「輔國護聖庇民廣濟福惠明著天妃」
明朝 
洪武五年1372年,明太祖封「昭孝純正孚濟感應聖妃」
永樂七年1409年,明成祖封「護國庇民妙靈昭應弘仁普濟天妃」
清朝
康熙十九年1680年,清聖祖封「護國庇民妙靈昭應弘仁普濟天妃」
康熙二十三年1684年,「護國庇民妙靈昭應仁慈天后」
乾隆二年1737年,清高宗封「妙靈昭應宏仁普濟福佑群生天后」
嘉慶五年1814年,清仁宗封「護國庇民妙靈昭應弘仁普濟福佑群生誠感咸孚顯神讚順
垂慈篤祐天后」

道光十九年1839年,清宣宗封「護國庇民妙靈昭應宏仁普濟福佑群生誠感咸孚顯神贊
順垂慈篤祜安瀾利運澤覃海宇天后」

咸豐七年1857年 ,清文宗封「護國庇民妙靈昭應宏仁普濟福佑群生諴感咸孚顯神贊
順垂慈篤祜安瀾利運澤覃海宇恬波宣惠道流衍慶靖洋錫祉恩周德溥衛漕保泰振武綏疆
天后之神」
鄭和與天妃
明朝永樂年間,三寶太監鄭和帶領二萬七千餘官兵,乘百餘艘巨舶,七下西洋;大海
茫茫,「烈風陡起,怒濤如山,危險至極。舟人驚駭,倉忙無措,仰賴神靈顯然臨
庇,甯恬無虞」--此處的「神靈」即指天妃。
永樂元年,鄭和出使暹羅國,海上忽刮大風,幾百人生命危在旦夕,鄭和祈求天妃救
助,忽然一陣香風漂飄來,見神站立在桅杆上,頓時風平浪靜。 
永樂 五年(1407年)鄭和下西洋,途中遇到颱風,鄭和祈求神靈保佑得平安。往渤
泥國途中、往榜葛剌國也遇到颱風,祈求神靈保佑後平安。鄭和為了答謝天妃的功
績,曾奏請朝廷在南京龍江關建立一所天妃宮,蒙明成祖御賜紀文。鄭和又奏請朝廷
在大隊官兵駐紮的福建長樂港建立天妃宮作為官兵祈禱之所。鄭和船隊聚集在天妃宮
下,等候信風出航;出行前鄭和帶領二萬七千餘官兵在天妃宮舉行大規模祭祀典禮,
點燃香燭,供奉犧牲,祈求神靈保佑。 
鄭和官兵登船後要奉獻仙師酒,念祝文「五更起來雞報曉,卜請娘媽來梳裝……弟子
一心專拜請,湄州娘媽降臨來。急急如律令」。 
鄭和船中供奉天妃,晝夜香火不斷,各船專設司香一名,不管其他事務。每天清晨舶
主帶領船員向天妃娘媽頂禮。 
宣德七年1431年,鄭和奉聖旨往湄洲嶼天妃宮拜祭。 
鄭和每次下西洋回國,必定新修各處天妃宮,或擴修殿堂,或種植青松翠竹;在南京
靜海寺、太倉天妃宮,鄭和還栽種特地從西洋帶回來的海棠花。鄭和在劉家港天妃宮
和福建長樂南山寺都立天妃紀念石碑,將下西洋的成功,歸功於天妃的神佑。天妃娘
娘成為明朝海軍的守護神。 
鄭和的二萬七千多名船員多數是從福建、廣東、浙江三個沿海省份招募來的;他們之
中很多回鄉或流居海外,把供奉天妃的信仰傳播出去。
媽祖信仰在福建本土
媽祖的誕生地福建是中國大陸媽祖信仰最盛的地方,僅在媽祖的家鄉莆田一地,就有
不下百座的媽祖廟,在民國以前,福建沿海各府縣,每縣都有幾十座媽祖廟,如今,
福建各地的媽祖廟數量仍十分龐大,香火旺盛。媽祖文化甚至深入到內陸的閩西客家
山區。福建的媽祖廟中有三座被列為中國全國重點文物保護單位。
然而在文化大革命時期,媽祖信仰遭到嚴重的打擊,許多宮廟和神像被毀。譬如媽祖
信仰發源地湄州島上的廟宇和相關文物,就在文革中被摧毀殆盡。只有少數廟宇如莆
田文峰宮,在文革時將媽祖神像藏於郊區的古井中,保住了神像。泉州天后宮則是因
為曾被當作工廠使用,因此躲過被摧毀的命運。改革開放後民間信仰逐漸恢復、加上
兩岸交流和統戰因素,媽祖信仰重新活絡。又因為媽祖信仰中獨特的「進香、刈火」
習俗,台灣各媽祖廟為求增加本身與祖廟的連結,紛紛前往湄州捐獻資金興建宮殿或
牌樓等建物,使湄州島上的媽祖宗教建築迅速增加,但整體來說大陸上的媽祖信仰仍
遠不及台灣的熱度。
媽祖信仰在臺灣
媽祖信仰是台灣最普遍的民間信仰之一。由於漢人移民多自中國大陸渡海而來,且台
灣四面環海,海上活動頻繁,因此媽祖成為台灣人最普遍信仰的神明之一。無論是大
小街莊、山海聚落,還是通都大邑,都可看到媽祖廟。僅台灣一地,「就有媽祖廟
510座,其中有廟史可考者39座,內建於明代的2座,建於清代37座」(中華人 
nd)。
台灣著名的媽祖廟,有台中鎮瀾宮、雲林北港 朝天宮、彰化鹿港天后宮(新舊祖
宮)、彰化伸港福安宮、嘉義新港奉天宮、嘉義東石鄉笨港口港口宮、嘉義朴子配天
宮、臺南市大天后宮、彰化市南瑤宮、台南顯宮鹿耳門天后宮、台南正統鹿耳門聖母
廟、苗栗竹南中港慈裕宮、苗栗龍鳳宮、苗栗通霄拱天宮、臺北市松山慈祐宮、臺北
市關渡宮、臺北市西門町媽祖廟、台北縣新莊慈祐宮、板橋慈惠宮、屏東縣屏東市慈
鳳宮、屏東縣里港鄉雙慈宮,以及高雄市旗後天后宮、澎湖縣馬公市天后宮等。
另外,媽祖也是許多著名寺廟的陪祀神。如台北的艋舺龍山寺、艋舺祖師廟,林口竹
林山寺、蘆洲湧蓮寺等。
媽祖信仰傳到台灣以後,逐漸發展出屬於自己的特色。甚至有學者認為媽祖已發展出
與中國媽祖不同的特性:「『媽祖』在中國福建南方原是『出海媽祖』,只是漁民的
守護神。但在台灣的媽祖已成『過海媽祖』,她在歷史上已成離開唐山的移民祈求平
安到台灣的過海守護神。台灣媽祖可以說已紮根於這塊土地,成了一部獨立於中國媽
祖之外的本土神明」(張德麟 2003,3)。這種見解獲得若干學者的附和(另見董芳
苑 2003,61-4;史明 1992,31-2)。
然而媽祖信仰在鄭和時期的明代水師已經相當普遍。清代以後,在非沿海地區(如南
京)也有媽祖廟宇。部分學人區分「出海媽」的論點與意圖遭到不少批評。清代以
後,東南亞國家華人也普遍信奉媽祖,但當地華裔人士,是否認為其媽祖是「獨立於
中國媽祖」的新神,則答案如同是否有「新關羽」信仰,恐怕是否定居多。民間實際
的信仰活動上,仍有許多台灣與東南亞信徒,絡繹不絕前往福建湄洲島進香、參拜媽
祖祖廟,顯示信徒對於媽祖源流的認同。
值得注意的是,媽祖信仰還包括姓氏群的崇拜,由於媽祖姓林的緣故,台灣各地林姓
都喜稱媽祖為姑婆祖、祖姑,藉以拉近媽祖和林姓之間的親密關係,林姓亦常自稱為
媽祖的裔孫、族孫,甚至組織有大規模的共祭團體,例如:台北地區以林姓為主的七
角頭正龍社天上聖母神明會(辜神徹,2006:49-51)、台灣中部二十四庄林祖姑天上
聖母會。
分靈
此外在分靈習俗特別旺盛的台灣,媽祖信仰因為分靈與進香等宗教活動,形成特殊的
層級譜系。分靈係指地方新建廟宇,或者信徒欲在自宅供奉某一尊神明時,先到歷史
悠久、神蹟靈驗的大廟去求取神明的靈力。經過特殊的儀式之後,新塑的神像被視為
祖廟神明的分身,具有相同的靈力,但是每年必須重新回到祖廟來進香、刈火,方能
保持靈力不衰。分靈習俗並非媽祖信仰獨有,但其影響力以媽祖最鉅。(黃美英 
1994)
在台灣,大凡歷史較為悠久的媽祖廟,都會成為鄰近地區媽祖廟和信徒自宅供奉媽祖
的祖廟,層層分靈傳布出去後,形成一個蛛網密佈的信仰系統,並且透過熱鬧的進
香、刈火儀式,強化信仰的深度。信徒們也普遍相信,層級較高的媽祖廟,其神力靈
感也較為強大(這個情況在中國則較不明顯)。
因為這樣的層級觀念,台灣許多媽祖廟對於自身在層級中的地位錙銖必較,民國四十
年代(1950年代)以後,台灣的各大媽祖廟之間開始有誰才是「開台媽」的爭論。只
要是規模較大的媽祖廟,無不在山門上大書「開基媽祖」或「開台媽祖」,標榜自己
的香火乃是直接從福建湄洲祖廟而來。
民國八十年代,在兩岸交流開放以後,台灣許多媽祖廟蜂擁前往福建湄洲島進香,並
捐款興建殿宇。這使得媽祖廟和「媽祖遺跡」已經在文革中被破壞殆盡的湄洲島,重
新迅速興建了大量豪華的宮殿、
參道和牌樓。
這種對於「祖-從」關係的爭論,有時還會造成宮廟之間的不睦。台灣規模最大、歷
史悠久的大甲媽進香活動,素來都是大甲媽前往北港朝天宮。但在1988年,因為朝天
宮堅持「大甲媽是北港媽的分靈」,引起大甲鎮瀾宮抗議,最後甚至將「北港進香」
活動改稱「繞境進香」,並將路線改往新港奉天宮;而新港奉天宮與北港朝天宮的爭
論歷史更早,各自標榜繼承了「古笨港媽祖」的正統。
但對於信徒來說,宮廟之間的爭執並不造成信仰上的差別。許多參加大甲媽繞境前往
新港的香客,也會順道前往北港參拜。隨著媽祖信仰的影響力提升,各重要媽祖廟舉
辦的宗教活動,往往成為強力的社會動員,乃至於沾染上政治色彩。
媽祖小傳說
清朝歷史學家趙翼記下了一個很有趣的台灣海峽 的媽祖傳說。若遇海難向神明呼救
時,稱「媽祖」,媽祖就會立刻不施脂粉來救人。若稱「天妃」則媽祖就盛裝打扮,
雍容華貴地來救人,所以會很晚才到。故海上都稱「媽祖」,不敢稱「天妃」,希望
媽祖立刻來救海難中的漁船。
而台灣的媽祖傳說,大概都是媽祖用裙擺擋下第二次世界大戰的美軍空投炸彈,也有
媽祖讓孩童起死回生等傳說。
台灣媽祖信仰相關的祭祀活動
媽祖生
每年夏曆三月二十三日是媽祖的誕辰。在這一天,各地的媽祖廟都會張燈結彩、演
戲,非常熱鬧。最古老的澎湖馬公天后宮,被中華民國內政部列為一級古蹟。
媽祖信仰在馬祖
依據連江縣政府觀光局表示,馬祖當地民間傳說,媽祖在16歲時因為投海救父兄而罹
難,遺體漂流到馬祖南竿島的澳口,村民葬之於天后宮現址,後來湄洲鄉親將遺體迎
回歸葬。馬祖地名因此而來,媽祖也是馬祖居民重要的信仰。
媽祖信仰在廣東
廣東省內規模最大的天后宮在番禺南沙大角山東南,始建於明代。清朝乾隆年間曾有
一次大規模重建,二戰時遭到嚴重破壞。1994年,由香港著名商人霍英東帶頭捐資重
建,1996年建成。
南沙天后宮背山面海,宮前廣場樹立這巨大的天后石像,用365塊花崗岩石砌成。
媽祖信仰在香港
媽祖在香港皆稱天后,而水上人則稱其為阿媽。香港各地皆有天后廟,其中以佛堂門
天后廟在本港至大,立於宋代,每年皆有不少漁民聚集進香。香港境外,深圳南頭半
島赤灣之上,亦有明代與鄭和有關的赤灣天后廟(明時為天妃宮),此廟在中華人民
共和國成立前,有不少水上人前往參拜。
香港境內各大小天后廟,常以漂浮之說立廟,如在海岸拾到天后神主牌、木像等,人
便就地立廟,奉為神明。這點與福建臺灣等地天后廟不同,因為神主乃漂來的,各廟
無遞屬關係。村與村間的天后,乃獨立個體。例如本村天后節慶,開神功戲,也會請
附近村落之天后來觀看。
媽祖信仰在澳門
媽祖在澳門亦相當多人信奉。最顯著的例子,澳門西文名稱「Macau」,即是由「媽
閣廟」一詞轉化而來。
媽祖信仰在江蘇
南京天妃宮位於南京獅子山麓、長江之濱,建於明朝永樂五年。相傳鄭和下西洋遇
險,受救於林默,返航歸來上奏永樂帝 而後修建。
太倉瀏河天妃宮,又名「天妃靈慈宮」,俗稱「娘娘廟」。宮內立有《通番事蹟
碑》,記述了鄭和下西洋的經過。
宿遷泗陽眾興天后宮,又稱天妃宮,位於眾興鎮騾馬街西首,至今已有300多年的歷
史。
媽祖信仰在浙江
杭州天妃宮的最早記載見自宋《夢粱錄》。在清代,分別在武林門、吳山三茅觀、孩
兒巷有三座天妃宮。
在浙江舟山、玉環、洞頭、南麂、蒼南 等地,都有媽祖廟。
媽祖信仰在天津
舊時,天津 新婚者時常至天津天后宮祭拜媽祖,以求早得子嗣。天津人心中的媽祖
信仰功能與送子娘娘,有相當大的重疊。
媽祖信仰在山東
青島天后宮始建於明代成化三年,初稱「天妃宮」,是青島市區現存最古老的明清磚
木結構建築群。道教廟會天后宮廟會,俗稱「青島大廟廟會」。
蓬萊境內的蓬萊閣,由龍王宮、子孫殿、彌陀寺、天后宮、三清殿、呂祖殿等古建築
共同構成。
媽祖信仰在中國大陸其他地區
中國大陸也因移民的活動,媽祖信仰往內地傳播。
湖南芷江天後宮,坐落在湖南芷江縣城舞水河西岸,建於乾隆十三年。
清代乾隆年間以降,伴隨閩粵移民四川,天后宮在四川各地進行了大規模修建。
安徽安慶天后宮亦建於乾隆年間。
媽祖信仰在馬來西亞
道教在馬來西亞也有長久的歷史。沙巴州正在興建一座世界最高的媽祖神像。這座神
像將有十樓高,被視為宗教的經典圖像。(註:馬來西亞政府已經正式禁止興建)