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玄天上帝,全稱北方真武玄天上帝,也稱北極玄天上帝。
常被簡稱為北帝、真武大帝或玄天上帝。其又有玄武大帝、北極大帝、北極佑聖真
君、開天大帝、元武神等稱;俗稱上帝公、上帝爺或帝爺公。
其象徵北極星,為統理北方之道教大神、統領所有水族(故兼海神),因北方在五色
中屬於黑色,又稱黑帝。
玄天上帝亦是明朝鎮邦護國之神、戰神,明朝官方建了許多玄天上帝廟,並由官方祭
祀。北帝據說擁有消災解困,治水禦火,護持武運及延年益壽的神力,故頗受擁戴。
玄天上帝誕辰
玄天上帝誕於農曆專門用來消災解厄的上巳節三月初三,一如其他神明的誕辰,善信
均帶備香燭元寶祭拜,以祈消災解難,平平安安。其中以武當山進香朝拜為最盛,其
他各地的賀誕活動亦壯觀非常。
由來與信仰功能
水神
《佑聖咒》稱玄天上帝是「太陰化生,水位之精。虛危上應,龜合形。周行六合,威
懾萬靈」。
因此,北帝屬水,當能治水降火,解除水火之患。明代宮內多建真武廟就為祈免水火
之災。北帝消滅龜精蟒妖於腳下的功勞又被元始天尊封其為玄天上帝。
玄天上帝不僅僅統率所有水域的安全,祂還是北極星的化身,可指引船隻航行於正確
方向,不會迷失於海上。
戰神
玄天上帝赤足仗劍,狀貌威武,是著名的武神、戰神,元明以來,咸視其為保佑武運
的大神。許多征戰,舉事者皆宣稱得到玄天上帝之庇佑,一如唐朝的毗沙門天一般。
庇佑明朝諸帝
傳說,明太祖朱元璋曾獲真武大帝護佑而躲過敵兵追殺,登基後冊封其為玄天上帝。
朱元璋與陳友諒交兵落敗遁入武當山,藏身真武廟內躲避追兵。被朱元璋扯破的蜘蛛
網,在他進入藏身後,竟又自行癒合如舊,得以騙過追兵耳目,平安脫險。 因此,
朱元璋登基後,立即下旨改建廟宇,重塑神像,獻上「北極殿」匾額,開封真武大帝
為玄天上帝,從此明朝各帝均奉玄天上帝為護國神祇,民間則尊之為北極玄天上帝。
明成祖朱棣崇奉真武,曾宣稱靖難起兵得勝乃真武相佑,朱棣更自詡為真武化身,御
用的監司、局、廠、庫等衙門中,都建有真武廟,供奉真武大帝像。
北斗七星人格化
玄武一詞,原是二十八宿中北斗七星的總稱。屈原《楚辭》之《遠遊》篇有句稱:
「召玄武而奔屬」。玄武七宿之形如龜蛇,故注稱,「玄武謂龜蛇,位在北方,故曰
玄,身有鱗甲,故曰武」。
禮記載稱「前朱鳥,而後玄武」,朱鳥指的是南方七星,而玄武則是北方的七星,也
就是北斗七星。古人以為北極星是治天界的神,權力很大,因而在漢朝即頗受民間敬
重,直到宋朝才將北斗七星人格化。
玄武七宿之中有斗宿。道教重視斗星崇拜,稱「南斗注生,北斗注死」,凡是人從投
胎之日起,就從南斗過渡到北斗。人之生命壽夭均由北斗主其事。因此,人祈延生長
壽,都要奉祀真武大帝。
玄天上帝的人格化既源於北斗七星,其神像自不免與北斗七星有關,宋代玄天上帝塑
像多係披髮赤足(或頭戴圓帽),手持北斗七星劍,右腳踏蛇,左腳踏龜,亦可謂其
來有自。
春秋戰國起,即有玄武人格化之記載,至東漢順帝,道教始創以後,歷代帝王為永保
帝業更極力推崇,更進一步使之人格化。
王子
據《太上說玄天大聖真武本傳神咒妙經》說,玄天上帝是太上老君第八十二次變化之
身,托生於大羅境上無慾天宮,為凈樂國王及善勝皇后之子。皇后夢而吞日,覺而懷
孕,經一十四月及四百餘辰,降誕於王宮。後既長成,遂捨家辭父母,入武當山修
道,歷42年功成果滿,白日昇天。玉皇大帝有詔,封為太玄,鎮於北方。
據《洞冥寶記引真武報恩經》及《神仙通鑒》,則謂:『玄武帝乃淨樂國王之嫡子,
其母善勝天后,入懷而有娠,誕降之期,正應虛危之宿,生有奇表,穎慧非常。國王
后僅生帝一人,正位青宮,備極鍾愛。帝於問寢侍膳之餘,每念父母深恩,非常常服
勞所能報答,遂捨青宮之貴,而入武當之山,踐形鍊氣。
幾四十載,大道將成,值國王年邁,日夜繫思,特遣五百壯軍,邀迎太子還朝嗣統。
帝知力不能卻,劃地成澗,隔絕道途,五百壯軍,一齊感悟,解兵卸甲,願同入山,
修真養性。後又數年,帝於九九之辰,功完行滿,向日飛昇,五龍捧聖,上朝天闕,
敕授真武,永鎮玄天,生身父母,榮享褒封,五百壯軍,亦授靈官之職。證果以後,
帝追思往事,自明得道之由,作報恩經以訓世。
屠夫
台灣的北帝,一般被稱為玄天上帝,簡稱上帝公。
在台灣的傳說中,玄天上帝並非一個王子,而是一個屠夫。
根據宋朝時代的民間傳說,玄天上帝原為一名屠夫,性情至孝,而以殺豬為業,直到
晚年始悔悟自已的行業殺生太多,難積陰德,遂毅然放下屠刀,遁入深山修行。
某日偶遇仙人告知「山中有婦人分娩,速去幫忙。」他急忙趕到河邊,果見一婦人抱
嬰兒,請其代洗產後污物。但當他在河中洗濯時,卻見河中金光浮現,回首探視,婦
人已不知所蹤。心中忽有所悟,認係觀音顯靈,以試探他修行的誠心,使得他更加堅
定修行的決心。
屠夫潛心修行多年,忽得神意暗示,欲除殺生之罪,須刀割己腹,取出臟腑洗清罪
過。於是屠夫即赴河邊剖腹,任令腸流入河中(一說是屠宰所得的豬腸、豬肚),他
改過修行的至誠終於感動上蒼,准其升天成仙,是為玄天上帝。
但得道之後,其棄置河中的腸胃,胃變作龜妖、腸變作蛇妖,龜蛇兩妖四處作祟為禍
人間。
於是玄天上帝就向醫療之神:保生大帝借寶劍鎮壓兩妖(一說是向呂洞賓借),並以
他的屬官,「三十六神將」給保生大帝作為抵押,終於收服龜蛇。
事畢,為了怕龜蛇兩仙不受控制,玄天上帝日夜持劍,再也不肯還保生大帝。這就是
台灣民間塑像中,玄天上帝總是赤腳踏著龜蛇,手緊握著無鞘劍之原因。假如他一放
下劍,劍就會自動飛回保生大帝的劍鞘。而保生大帝廟,則配祀三十六神將。但是現
今的台灣廟宇當中,玄天上帝之廟宇仍有配祀三十六官將。
也因為這個傳說非常風行,在台灣,肉品業者、屠宰業者皆奉玄天上帝為其職業的保
護之神,故在各大屠宰場、肉品市場往往奉祀有玄天上帝的神像。
歷代封號
唐太宗封為『佑聖玄武靈應真君』 
宋太宗封為『翊聖將軍』 
宋真宗加號『翊聖保德真君』 
宋真宗再號『真武靈應真君』 
宋欽宗加號『佑聖助順真武靈應真君』 
元成宗加號『元聖仁威玄天上帝』 
明太祖加號『玄天上帝』 
明太祖復封『真武蕩魔天尊』 
明成祖封號『北極鎮天真武玄天上帝』 
北宋開寶年間,據說玄武神降於終南山。
太平興國六年(981年)封為翌聖將軍。
宋真宗大中祥符七年(1014年)加封為翌聖保德真君,後為避聖祖趙玄朗之諱,改玄
武為真武。
北宋宋真宗、宋徽宗、宋欽宗等屢有加封。
真武廟
中國大陸在宋開始陸續修建真武廟,當中武當山、宋代的建康(今南京)、臨安(今
杭州)以及明代的南京、北京等地區大量、大規模地修築真武廟,寓意深刻,終成為
祭拜北帝的三大中心之一。
明成祖宣稱真武助靖難勝功,於各地廣奉真武。永樂十年(1412年)又命隆平侯張信
率軍夫二十餘萬人大建真武祖庭武當山宮觀群,從而使武當山獲得了極大的發展,亦
使武當山真武廟的香火達到了鼎盛。武當山同時是道教洞天福地中的眾多名山之一。
山上的建築群目前被列為世界遺產,富文化和歷史價值。