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玉皇大帝,有稱「玉帝」或「昊天上帝」,或「玄穹高上玉皇大天帝」、「玉皇大
天尊玄靈高上帝」、「昊天金闕無上至尊自然妙有彌羅至真玉皇大帝」等尊稱。
據說是三清所化身的太極界第一位尊神,也就是古人最崇敬的「天」,居住在玉清
宮,上掌三十六天,三千世界,各部神仙,下轄七十二地、四大部州、掌管天上諸
神、仙、佛,以及人間億萬生靈,在道教的理論中,將天、地、人三界分得很清
楚,天有十三層,一層有三萬里,天外的地方就稱為無極,而天內的天就稱為太
極。
關於玉皇大帝有幾種說法:
1.道教神系中神界的實際領導者,真正的「上帝」,地位低於三清,為三清所化生
出之先天尊神,統轄宇宙眾神,常與四御之神並論,儒教稱昊天上帝,全稱「昊天
金闕無上至尊自然妙有彌羅至真玉皇上帝」。
按照《玉皇經》所載,玉帝年齡應該為130多億歲,這和今天所考證的宇宙的年齡
140億歲相接近。 
2.「玉皇大帝」這個叫法比太上老君出現要晚一些,最早出現應該在東漢以後。據
《玉皇本行集》記載:光明妙樂國王子捨棄王位,在晉明香嚴山中學道修真,輔國
救民,渡化眾生,歷億萬劫,終為玉帝,為「諸天之主」,「萬天之尊」。《玉皇
經》講述玉皇公遠古時期「捨身堵北缺,代存萬眾生」的故事。 
3.《西遊記》中的玉皇大帝全稱作「高天上聖大慈仁者玉皇大天尊玄穹高上帝」。
 
1982年,人們為了紀念玉皇大帝,把旅行者2號飛船發現的土衛五上的一座環形山以
他的名字命名,該環形山衛於土衛五表面北緯50.1度,西經81.5度。
4.另有一說,「玉皇上帝」是三官大帝中的「天官」,是道教的紫微帝君,職掌賜
福,民間視為福神,與祿、壽並列。「三官大帝」也稱「三界公」,就是上元「賜
福天官紫微大帝」、中元「赦罪地官清虛大帝」、下元「解厄水官洞陰大帝」的合
稱。
由來與形象
玉帝源於上古的天帝崇拜。
殷商時期,人們稱最高神為帝,或天帝、上帝,這是一位支配天上、地下、文武眾
仙的大帝。周朝及后世統治者利用天帝崇拜,鼓吹「君權神授」,極力宣稱自己是
天帝的兒子,故稱「天子」。玉皇大帝的塑像或畫像,至唐宋以后才逐漸定型,一
般是身穿九章法服,頭戴十二行珠冠冕旒,有的手持玉笏,旁侍金童玉女,完全是
秦漢帝王的打扮。
《高上玉皇本行集經》戴:遠古之時,有個「光嚴妙樂國」,國王為「淨德王」,
王后稱「寶月光」,老而無嗣;一夜夢見太上老君抱一嬰兒入王后懷中,王后恭敬
禮接,醒後就覺的有孕。懷孕足足十二個月,乃於丙午年正月初九誕下太子。太子
自幼聰慧,長大則輔助國王,勤政愛民,行善救貧。國王駕崩,太子郤禪位大臣,
遁入深山修道。功成經歷八百劫,犧牲己身以超度眾生,終於修成真道,飛昇九天
之上,得萬方諸神擁戴。於是統御三界,是為「玉皇大帝」。
生日祭祀
正月為一年之初,四季之首,木氣之始,一切生命因而萌發;九為數字之極尊,代
表「極大、極多、極高」的意義,所以一年中第一個初九(上九)為玉帝聖誕,正
與他至高無上的地位相呼應。明代王逵《蠡海集》中說:「神明降誕,以義起者
也。玉帝生於正月初九日者,陽數始於一,而極於九,原始要終也。」
「玉皇大帝」的祭祀起源於上古的天地崇祀,和古人敬天畏地的思想有密切的關
係,古人認為「天」是宇宙萬物的主宰,也是萬物生長化育的本源,所以不可不敬
天畏命,順天行道。因此想像自然界中有一位最高的神明在支配萬物。於是「天」
命令君王來人間執政治民,君王必須順應天意,這樣才能風調雨順,國泰民安,否
則君王違反了天道,天就會降下各種災害懲罰。君王敬畏「天」,庶民百官自然而
然的也敬畏「天」,君王既然是奉「天」之命治理人世,所以君王不得不崇拜
「天」,定期「祭天」,不但是君王必行的職責,也是國家的大典。早自商周時
代,歷朝君王每年例必舉行盛大的「郊祀」,是敬天思想的最高表徵,但只有帝王
才有資格祭祀,直到封建時代結束,民間才開始祭祀「天公」。據史藉所戴,唐、
隋、晉、魏、漢,乃至秦,諸代皆有帝王祀天之大典,但當時所祀的「天」,乃純
粹是指大自然的「天」,即「蒼天」、「昊天」。可是「天」是無形的、渺茫的,
又怎么去祭祀呢?如此漸漸地就把「天」具體神化,稱之「玉皇大帝」。因玉皇大
帝是由人想像而來的神,所以原無神像,到宋真宗時,才為他塑像,視其自家祖
先,封其為玉皇。玉皇大帝的塑像或畫像,一般是身穿九章法服,頭戴十二行珠冠
冕旒,有的手持玉笏,旁侍金童玉女,完全是秦漢帝王的打扮。及至道教興起以
後,把「天」加以「人神化」,當成有思想有感情的人形「神」來拜,塑造「天
公」「老天爺」這個形象來。於是,民間所崇拜的「天公」與古代帝王所祀自然的
「天」,就逐漸分離開了。
「玉皇大帝」的誕生祭祀,遠較一般諸神更為隆重及莊嚴,因為百姓都深信天公是
至高無上,最具權威的神,無「相」足以顯示,因此不敢隨意雕塑他的神像,而以
「天公爐」及「天公座」來象徵。
農歷正月初九是玉皇大帝的誕辰「玉皇誕」,台灣閩南俗稱「天公生」。是日道觀
要舉行盛大的祝壽儀式,誦經禮拜。家家戶戶于此日都要望空叩拜,舉行最隆重的
祭儀。
拜天公的祭典,自初九的凌晨開始,一直到天亮為止。在這一天前夕,全家人必須
齋戒沐浴,以庄嚴敬畏的心情舉行祭拜,家家戶戶都要在正廳前面,放置八仙桌,
搭起祭壇,供桌上備神燈、五果(柑、桔、蘋果、香蕉、甘蔗)、六齋(金針、木
耳、香菇、菜心、豌豆、豆腐等),并面線塔,另設清茶三懷,還有甜劇、社龜,
到了時辰,全家整肅衣冠,按尊卑挨次上香,行三跪九叩禮拜,然后燒天公金。且
祭祀當日,不得曝晒女人的衣褲、傾倒便桶,以免天公看到了觸犯大不敬之罪。而
祭品中五牲之一的雞,不能用母雞,最好是用閹雞或公雞。在團體祭典的場合一定
要「殺豬公」,並且是整隻敬供,是祭典時最隆重的獻禮。